Het is krap twintig minuten rijden van Groningen naar restaurant De Vlindertuin in Zuidlaren. Wie daar gaat eten wordt ontvangen door Froukje Cazemier, die woensdag werd uitgeroepen tot de beste gastvrouw van Nederland.

Google ‘Jilt Cazemier’ en je krijgt pagina na pagina aan informatie en video’s over de sterrenkok van De Vlindertuin in Zuidlaren. Begonnen als lasser, daarna in de bediening gegaan om zichzelf vervolgens in de keuken van zijn eigen restaurant om te scholen tot de culinair expert die hij nu is. Maar wie ‘Froukje Cazemier’ intikt in de zoekmachine, vindt bar weinig. Terwijl, weten de kenners, de gastvrouw of -heer net zo cruciaal is voor het behalen van het hoogste niveau in de gastronomie als de kok.

Juist daarom stond Froukje Cazemier woensdag eens in het middelpunt van de belangstelling: vakblad Culinaire Saisonnier riep haar uit tot beste gastvrouw van het jaar. Tijdens een viergangenlunch voor veertig vrienden en collega’s in De Vlindertuin, bereid door haar Jilt en zijn ‘witte brigade’, kreeg Froukje de D’Couvert uitgereikt, een 18-karaats gouden speld en een bordje voor op de gevel van de Saksische boerderij in hartje Zuidlaren.

Haar reactie? ,,Vreselijk!” Maar ze lacht erbij: ze houdt er nu eenmaal niet echt van om in de spotlights te staan. ,,Ik vind het heel fijn natuurlijk, die waardering, maar het is heel dubbel. Ik ben veel liever gewoon aan het werk.”

,,Eigenlijk zijn gastvrouwen veel belangrijker dan de koks”

Ze is daarmee het schoolvoorbeeld van een goede gastvrouw, zegt Carine Koreman van Culinaire Saissonier.  Het altijd anderen naar de zin willen maken, constant in de weer voor haar gasten.  ,,Chefs staan altijd in de aandacht, maar de naam van de gastvrouw is meestal niet bekend. Daar wilden wij met de D’Couvert, Frans voor ‘ontdekking’, verandering in brengen. Froukje heeft oog voor detail, ze besteedt veel aandacht aan de opleiding van de jonge bediening en ze heeft een enorme gunfactor. Als je binnenkomt bij De Vlindertuin voel je je meteen thuis en dat is aan haar te danken.”

Of zoals Marc van Gulick, voorzitter van restaurantvereniging Alliance Gastronomique, het in zijn speech verwoordt: ,,Koks zijn de rocksterren, maar gastvrouwen zijn de dirigenten die alles bij elkaar houden. Eigenlijk zijn zij veel belangrijker dan de koks.”

Lunchen bij De Vlindertuin is geen kwestie van even snel een broodje eten.

Froukje Cazemier leerde het vak bij restaurant Langewold in Roden, waar ze in 1988 begon nadat ze de hotelschool had afgerond. ,,Ik kom helemaal niet uit een horecafamilie, maar het werk sprak me aan. Het leek me niks om op kantoor te zitten.” In 1993 ging ze bij De Vlindertuin aan de slag en vijf jaar later nam ze de zaak samen met Jilt over. Hij stond aanvankelijk ook in de bediening, ze hadden een kok in dienst. Maar toen die op een zaterdag met zijn hand in een mes belandde en er die avond hongerige gasten verwacht werden, trok Jilt zelf maar de koksbuis aan. ,,Ga jij de keuken in of ik”, ging het gesprek die dag volgens hem. Froukje herinnert het zich iets anders: ,,Nee, dat moest Jilt worden. Ik had die behoefte helemaal niet”, grinnikt ze.

Wat maakt een goede gastvrouw, volgens haar? ,,Je moet er plezier in hebben iets voor een ander te doen. Kennis kun je vergaren, maar dat enthousiasme moet in je zitten, dat je iemand gemeende aandacht geeft. Ik zeg altijd tegen jonge mensen die hier beginnen: als jij je gasten behandelt als de beste vrienden van je ouders, kom je een heel eind. Niet te formeel en niet te amicaal. En ik probeer het altijd voor te zijn dat een gast ergens om moet vragen, zorg dat het ze aan niets ontbreekt.”

Voor Jilt is het niet meer dan terecht dat zijn vrouw nu eens in het zonnetje gezet wordt. Na bijna twintig jaar als eigenaren van De Vlindertuin, waarvan tien met een Michelinster, vormen de twee een hecht team waarvan de ene helft niet belangrijker is dan de ander. ,,Normaal gesproken komen de koks altijd in de krant, dus ik vind het mooi dat het nu eens omgekeerd is. Froukje is echt het gezicht van De Vlindertuin.”